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Últimas propuestas para energías renovables

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Desde que la concienciación ecológica se globalizó, espoleada por el anuncio de escasez de petróleo, muchas han sido las propuestas para generar energía limpia y renovable.
Hasta hace poco, el único método comercial disponible para captar viento y generar energía ha sido la turbina clásica. En Octubre de 2008, una empresa estadounidense desarrolló una nueva técnica que se aleja por completo de la turbina que ha predominado en el último siglo. Shawn Frayne afirmaba que se inspiró al estudiar lo que le pasó al puente Tacoma Narrows Bridge, en Washington, que se derrumbó dramáticamente en 1940 debido a las vibraciones causadas por el viento. El Windbelt, aprovecha esas dinámicas para generar energía. Esta idea ha recibido ya varios premios y subvenciones que han permitido a Frayne crear Humdinger Wind Energy , con base en Hawaii, donde trabaja ya para convertir su prometedor prototipo en una realidad comercial.


[Izquierda. Vídeo explicado por Frayne sobre el funcionamiento del Windbelt]. En Noviembre de 2008, un ingeniero de la universidad norteamericana de Michigan ideó la máquina llamada VIVACE (Vortex Induced Vibrations for Aquatic Clean Energy), que era el primer dispositivo conocido hasta la fecha, capaz de aprovechar la energía que se genera en la mayor parte de las corrientes acuáticas. El profesor calcula que un conjunto de conversores VIVACE del tamaño de una pista de atletismo y de unos dos pisos de alto, podría alimentar de energía a unas 100.000 casas. El investigador ha completado un estudio que demuestra que su dispositivo podría llegar a extraer energía del río Detroit. En la actualidad está trabajando en la instalación de un proyecto piloto en ese mismo río que podría está listo a mediados del 2010.[VIVACE, foto abajo]
Por las mismas fechas, se ideaba una ‘Isla de Energía' para extraer del mar energía renovable e ilimitada, obra del ingeniero Dominic Michaels. El diseño se componía de una planta de conversión de energía termal junto a turbinas eólicas, paneles solares y turbinas acuáticas. La planta de conversión de energía explotaba la diferencia de temperatura que hay entre la superficie oceánica y el agua que está en las profundidades, para hacer funcionar turbinas de vapor que generarían la electricidad. Estas Islas de Energía, de 600 metros de largo y que necesitarían un inversión de 600 millones de dólares, también funcionarían como plantas desaladoras.
Vivace
Según Michaelis, una de estas estructuras con forma hexagonal podría generar 250 megavatios, lo suficiente para abastecer a una pequeña ciudad. Pero si varias islas se unieran formando un pequeño archipiélago, se podría crear un pequeño puerto para que atracaran barcos o un hotel “verde” para los turistas. “La principal ventaja de esta tecnología sobre otras basadas en el mar es que es constante, funciona las 24 horas del día”, comentaba en declaraciones a LiveScience. Sin embargo, el proyecto resulta muy costoso y conlleva algunos problemas todavía sin resolver. En la actualidad, Michaelis está buscando financiación para su proyecto. Una de las islas necesitaría una inversión de 600 millones de dólares.

Isla energética
[Isla energética de Michaelis]

Más prometedora era la propuesta que se anunciaba en Junio de 2009; Aerogeneradores con forma de cometa, que captarán la energía eólica de la atmósfera. Situados a alta altitud, supondrían una fuente inagotable de energía eléctrica. Científicos de la Universidad de Stanford, en Estados Unidos, planean crear un aerogenerador que, suspendido en el cielo, capture energía eólica a través de rotores giratorios, enviando después la electricidad obtenida al suelo, a través de un cable que sujete dicho aerogenerador. El aspecto de este dispositivo aéreo sería similar al de una cometa.
Aerogenerador
Un aerogenerador es un generador eléctrico movido por una turbina accionada por el viento (o turbina eólica). Sus precedentes directos son los conocidos molinos de viento. En cualquier momento del día, las corrientes de viento a alta altitud contienen cerca de 100 veces más energía que toda la electricidad que se consume en la Tierra, según se desprende de los estudios realizados por los especialistas en clima de la Universidad de Stanford, Cristina Archer y Ken Caldeira. En un comunicado emitido por dicha universidad, se explica que para capturar esa energía, los investigadores tratan de idear modelos de aerogeneradores con forma de cometa que vuelen a tanta altura como los aviones. Estas cometas, sujetadas por cables, flotarían lo suficientemente alto como para que las corrientes
de aire a presión – que a esas alturas son 10 veces más rápidas que cerca del suelo de nuestro planeta- puedan fluir a través de sus turbinas. Los rotores giratorios de las turbinas de dichas cometas convertirían la energía cinética (la energía del movimiento) del viento en electricidad, para enviarla después a través de un cable de unos 9.000 metros de longitud hasta una red de distribución eléctrica situada en el suelo. Conseguir aprovechar las corrientes de aire de las alturas podría suponer el encontrar una fuente inagotable de electricidad, afirman los científicos. Por otro lado, las cometas son potencialmente competitivas en cuanto a su coste, y los estudios realizados apuntan a que el viento a alta altitud es un recurso energético muy amplio y relativamente fiable.
Pero no ha sido hasta mediados de Julio de 2009, que se anunció un revolucionario sistema tecnológico desarrollado por GE, que hará innecesario el recurso a la red eléctrica. Las nuevas tecnologías permitirán que el consumo doméstico de energía se reduzca a cero en 2015, se afirmaba. La compañía norteamericana General Electric prepara un sistema tecnológico puntero para hacer que los hogares gasten cero energía eléctrica de la red general. El sistema combina paneles solares, turbinas eólicas, control de electrodomésticos, y sistemas de almacenaje energético in-situ, abarcando todos los factores de consumo energético de las casas, incluido el de la recarga de las baterías del coche.
Este año, el sistema será puesto a prueba por la compañía, y se espera que pueda ser comercializado en 2015. En la revista Technology Review se explica que los ingenieros de GE creen que es posible crear hogares que produzcan la misma cantidad de energía que consumen, y que la tecnología necesaria para conseguirlo sólo supondría un coste añadido del 10% al precio total de la casa. Como la demanda energética de los hogares unifamiliares es pequeña –en comparación con la de los edificios comerciales -, y se pueden tomar otras medidas como un buen aislamiento o una buena orientación de las ventanas, hace que resulte relativamente sencillo fabricar una casa energéticamente auto-suficiente. Según el jefe oficial ejecutivo, James Campbell, de la compañía GE (empresa norteamericana), la parte más cara del proyecto será la instalación de turbinas eólicas o paneles solares en las casas. GE ofrecerá a los usuarios un dispositivo controlador de energía denominado Home Energy Manager, cuyo coste será de alrededor de 200 euros. Diseñado para controlar y optimizar in-situ el consumo y la generación energética, este aparato se encargará –por ejemplo- de poner en marcha el lavavajillas o la secadora en los momentos en que los paneles solares estén funcionando, y no durante los momentos de máximo consumo en la red eléctrica general. En lo referente al calentamiento del agua, por ejemplo, la compañía GE ofrecerá un calentador, el Hybrid Electric Heat Pump Water Heater. Solo en Estados unidos, si el 10% de estos hogares utilizaran el Hybrid Electric Heat Pump Water Heater, se ahorrarían cada año 15 mil millones de kWh de energía eléctrica. En el GE Net-Zero Home Project también participarán los coches. Como parte de él, los ingenieros planean que las baterías de vehículos eléctricos plug-in puedan recargarse durante la noche, conectadas a las fuentes energéticas de cada hogar.

Si todo el sistema resulta de fácil uso y realmente ofrece beneficios económicos para los usuarios, GE espera que la gente se anime a aplicarlo en sus casas, en su propio beneficio y en el de todos. Para hacernos una idea de la ventaja ecológica del sistema: si 250.000 secadoras funcionaran dependiendo de una señal “inteligente” de uno de los aparatos propuestos por GE, se contrarrestaría toda la energía generada por una central eléctrica de carbón.
Fuentes:

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