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Descargan el cerebro de un gusano a un ordenador

Descargan el cerebro de un gusano a un ordenador

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Investigadores de la Universidad Técnica de Viena tradujeron a código informático el sistema neuronal de un gusano: lo descargaron a un ordenador y crearon un gusano artificial que se comportó exactamente igual que uno biológico.

Las reacciones del gusano artificial fueron las mismas que la del un gusano vivo (como digo), y no porque alguien lo programase para hacerlo, sino porque su comportamiento está cableado en su red neuronal: al trasladar su cerebro completo a un ordenador, adquirió su misma conducta.

El nematodo C. elegans tiene aproximadamente un milímetro de longitud y es un organismo muy simple. Pero para la ciencia, es extremadamente interesante: y se ha empleado para modelo experimental en estudios genéticos de la obesidad, diabetes, Alzheimer o el envejecimiento. Además, es el único ser viviente cuyo sistema neuronal ha sido analizado por completo (lo que ha permitido esta hazaña).


Este gusano funciona con solo 300 neuronas, pero son suficientes para que pueda encontrar su camino, comer bacterias y reaccionar a ciertos estímulos externos. Por ejemplo, puede reaccionar a un toque en su cuerpo (se desencadena una respuesta refleja, y el gusano se retuerce).

Su comportamiento está determinado por las células nerviosas y la fuerza de las conexiones entre ellas. Cuando esta simple red se trasladó una computadora, entonces el gusano simulado reaccionó exactamente de la misma manera que uno vivo, pero en un entorno virtual. Y no porque alguien lo haya programado para hacerlo (como decía), sino porque este tipo de comportamiento está cableado en su red neuronal.

Así es, las reacciones del gusano artificial fueron las mismas que la del gusano vivo, planteando a los investigadores la inquietante duda de si el gusano artificial era un simple programa de ordenador o un ser vivo.

Obviamente, todo esto abre todo tipo de especulaciones. Quizá aunque pudiéramos hacer lo mismo con un cerebro humano (estamos lejos de esto, pero bueno), que semejante cerebro se comportarse como si tuviera conciencia, no significaría necesariamente que la tiene (sino que la imita muy bien).
Pero la noticia no queda aquí.

Los investigadores querían averiguar si el sistema neuronal de C. elegans descargado en un ordenador, podía resolver ciertos problemas aprendidos (sin agregar ninguna célula nerviosa, simplemente, afinando la fuerza de las conexiones sinápticas).
Esta idea básica (ajustar las conexiones entre las células nerviosas) es también la característica de cualquier proceso natural de aprendizaje.
Veamos qué hicieron...
La red neuronal del nematodo implicada en la reacción a un toque físico (cuando se retuerce) fue entrenada y optimizada para enseñarle a equilibrar un poste en movimiento y evitar su caída.

El resultado fue completamente satisfactorio: el nematodo artificial fue capaz de reaccionar para estabilizar el poste, sin necesidad de que los investigadores añadieran una línea de código al circuito informático.

El resultado se obtuvo simplemente entrenando un sistema biológico replicado en un ordenador (enseñándole a reaccionar ante la posible caída del poste, de la misma forma que lo hace cuando alguien lo toca).

Los investigadores se proponen profundizar en este trabajo, para explorar nuevas potencialidades de estos cerebros informáticos replicados de un organismo vivo.
Este proyecto claramente plantea la cuestión de si existe una diferencia fundamental entre los sistemas nerviosos vivos y un código informático que los imite a la perfección.

¿El aprendizaje automático y la actividad de nuestro cerebro son en ambos casos los mismos, en un nivel fundamental?

Bueno, por el momento podemos estar bastante seguros de que este a simple nematodo no le importa si vive como un gusano en el suelo o como un gusano virtual en el disco duro de una computadora (pues se comporta igual).
Sea como sea, este es un nuevo paso hacia el controvertido camino de trasladar seres vivos a soportes informáticos...

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¿Estamos más cerca de descargar mentes humanas, en máquinas?

Fuentes:

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